Sunday, May 29, 2016

2nd Trip back to Europe in 2016

In Italy & southern France

from May 30 to June 16, 2016

This is the time of the year when I fly back to Europe to visit my family and my friends. It is also the time when I like to take a side trip as spring is a quiet and pleasant season to go and visit places.
As my sister and her husband are traveling to Italy, I decided to join them in Florence and travel with them both for a few days before driving back to Provence.

DAY 1 - 30/05. Flight to ROME.
4:45AM: at this early hour, it is fast to get a taxi and be at the airport in less than 30 min. It is still pitch dark but it is worth to be at the terminal before all the usual traffic.

Check-in at Suvarnabhumi International Airport in Bangkok

The counter was not yet open when I was there. But as soon as the attendants were there, it was done promptly. By using my points, I was upgraded to business class all the way to Rome. 
6:30AM: Time for some light breakfast now while waiting for the boarding time.

QATAR AIRWAYS business class flight to DOHA (1st leg)

What a treat to be able to travel in business class aboard Qatar Airways A380-800 bound for Doha ! No hassle. No squeeze between other passengers. Freedom of movement and a 5-star service of excellence. I have fully enjoyed this first leg of the trip : breakfast with Champagne, choice of music, reading, escape to the bar lounge, a nap on a full bed in the quietness of the cabin, and later on a snack of selected cheeses with a glass of red Argentinean wine. It was raining a little over the overcast skies of Bangkok this morning. But soon after takeoff, the aircraft flew above the clouds and it became sunny again. Great service onboard with few passengers in this cabin.
Flying time to Doha [DOH] : 6h10'
The giant Teddy bear at HIA
Temperature : 40ºC

Stopover at Hamad International Airport, Doha.

Al Mourjan Lounge at HIA is one of the most outstanding business lounges I have ever seen. Usually, in the evening, HIA is a very busy place. But today, at midday, it is quieter than usual. And the huge Al Mourjan Lounge looks really empty and very quiet.

QATAR AIRWAYS business class flight to ROME (2nd leg)

This flight was delayed at take off in Doha. The A330-200 business class does not have the same luxurious amenities as aboard the A380-800. The seat next to mine (nº2A) is empty. Actually, the business class is not even half full. The flight attendants are extremely helpful and do not hesitate to engage in conversation to get to know their passengers. Food and beverages are fine and again worth a 5-star restaurant. I start with a Miso soup followed by a classic Arabic mezze. My main course choice is for a lamb loin with herb crust and rosemary jus. I opt to drink a Shiraz Kangarilla Road 2013 from McLaren Vale in Australia.
During this flight, I relaxed, managed to get some more sleep, listened to music and read my Lonely-Planet mini guide of Rome.
Flying time to Rome : 5h40'
Temperature : 21ºC at 7:30PM

Arrival at Fiumicino Airport, Rome.

The approach to Fiumicino was spectacular as the aircraft flew over the hills, the Roman countryside, the city of Rome with its meandering Tiber and a dwarfed sight of St.Peter's, and finally a lake and the coast of the Mediterranean.
The business class passengers have whisked away to the terminal. Formalities and luggage reception were quick and I was on my way to the train station ready to get to downtown Rome.

Leonardo Express to Termini station, Rome.

A single ticket to Rome central Termini station costs 14euros. The journey takes about half an hour.
Sta.Maria Maggiore
Luckily, the next direct express was already there and about to leave.

Hotel Serena, Rome.

From station to hotel
9:00PM - The hotel I chose to stay is very close to the railroad station: a mere 5 minutes walk. Many restaurants around. The hotel is convenient, nice and very clean, in an old building. I felt like  having a bite and I went next door to have an Indian mutton biryani! .. When in Rome, do as the Romans do!
But since I was near Basilica di Santa Maria Maggiore, I walked there to take a few night shots of this church.

DAY 2 - 31/05. ROME, the Eternal City.
6:00AM- Wake-up time in order to get ready for breakfast at 7:30AM and off to my own walking tour of Rome.
As I am only staying for one full day, I made my own walking tour of Rome, having been there 3 times before. So, I have divided my day into two main sections each having a clear objective : first, I wanted to revisit the interior of the Colosseum in the morning ; then, in the afternoon, I wanted to go back to Piazza Navona, as it is my favorite Roman square.
Panorama of the Colosseum
Morning's walk from Esquilino to Ancient Rome

8:30AM – I start the day after breakfast on Via Cavour past Basilica di Santa Maria Maggiore with my camera attached to
Moses by Michelangelo
the wrist blipping anything that gets my eye.
Basilica di San Pietro in Vincoli : Michelangelo's Moses statue & St. Peter's chains.
Esquiline Hill.
Colosseum & Arco di Constantino (Constantine's Arch) : to my surprise, queuing up is a real piece of cake to get a ticket (12 euros).
Around 10:30AM : coffee break in front of the amphitheater at Caffé La Bio.
Then, I continue walking on Via dei Fori Imperiali along the Roman Forum to Colonna di Traiano (Trojan's Column).
The Pantheon
Il Vittoriano (Victor Emmanuel II monument) & Piazza Venezia.
Along the Corso Vittorio Emanuele II towards Piazza di San Pantaleo in the historic center (Centro Storico).
Piazza Navona : with its 3 Bernini's majestic fountains : Fontana del Moro, Fontana dei Quattro Fiumi & Fontana del Nettuno.
Around 1:00PM : lovely Italian lunch at Saltimbocca's with a friendly service and the best spaghetti carbonara ever ! An espresso at the end, of course ! This is when I decide to alter my plan with a theme after consulting back my Lonely Planet mini guidebook. I will dedicate the rest of the day to Piazzas of Rome.

Afternoon's walking from Centro Storico to Monti & Esquilino
Piazzi di Roma
Piazza Navona
Around 2:00PM – back to Piazza Navona, my starting point.
Campo de' Fiori with its colorful market.
Piazza Farnese with Palazzo Farnese, one of Rome's most beautiful palaces, home of the French Embassy.
Piazza della Rotonda & the Pantheon.
Piazza di Sant' Ignazio Loyola, to admire the trompe l'œil ceiling fresco inside the Jesuit church.
Piazza della Minerva with its Elefantino statue & Egyptian obelisk.
Palazzo del Quirinale
Lago di Torre Argentina : new coffee break with an Italian gelato before heading back to the hotel.
At this point of time, I start returning to Esquilino via a different way using the hill of Monti to see one more piazzi and visiting the interior of two churches near the hotel Serena and Termini rail station.
Piazza de Quirinale with the Palazzo del Quirinale, home of the Italian President, reached at the time of changing guards.
On the way downhill to Esquilino, I passed by the massive Palazzo delle Esposizioni (Exhibition Palace).
Visit of Chiesa di Santa Prassede, a church famous for its brilliant mosaics.
Then, I stop for another cool drink to refresh on Piazza Santa Maria Maggiore before going inside the Basilica di Santa Maria Maggiore, another imposing Roman church.
Past 5:00PM : return to the hotel. I had planned to go out somewhere else but was too tired.
8:30PM : dinner at the same next door Indian restaurant.
Late in the evening, I took another walk to Piazza dela Reppublica in order to take a few more night shots of Rome.

DAY 3 - 01/06. ROME to FLORENCE.
Early morning breakfast before checking out of the Hotel Serena and walking to the nearby Termini station.
From Rome Termini to Florence

TRENITALIA fast train to Florence.

08:20AM - scheduled departure but the train arrives ten minutes later.
10:01AM: arrival at Firenze S. M. Novella station after a smooth ride across the Italian rolling hill countryside.

FIRENZE (Florence)
Ponte Vecchio, Florence
From station to Hotel Paris
Upon arriving at the station, I stop for a coffee before proceeding to walk to the hotel across the paved roads of Florence old city.

Hotel Paris is half way between the central station and the Cathedral. It is an old Florentine palace dating from the Renaissance. As the room will not be available till 2:00PM, I leave the luggage at the hotel and go on an exploratory walking tour of Florence on this 3rd visit.
The Piazza del Duomo is near. Very crowded at this time of day. I admire the
Palazzo Vecchio
cathedral façade, the elegant campanile, and the Baptistry's doors. Walking on Via del Calzaiuoli, I reach the iconic Piazza della Signoria with its Palazzo Vecchio and its Loggia dei Lanzi (named for the Swiss bodyguards). I stand by Michelangelo's statue of David and by Benvenuto Cellini's bronze statue of Perseus before entering Palazzo Vecchio's courtyard. Next, I cross the Uffizi Gallery swarmed with street artists and reached the banks of the Arno River. The famed Ponte Vecchio is close. I cross the bridge to the other side of the Arno and start looking for a place to eat. Leaving the main street, I found a great restaurant full of local atmosphere, called Trattoria Bardino.
Lunch at Trattoria Bardino
After lunch, I crossed back the Ponte Vecchio and turned left on Lungarno Acciaiuoli on the bank of the Arno till Ponte Santa Trinita. There, I turned right  onto Via Tornabuoni, the Florentine designers'
At Café Rivoire
street, all the way back to the hotel. It rained a little in the afternoon making the temperature cools down substantially. Later on, I went out again to go to Palazzo Strozzi, the Piazza della Repubblica, turning right on Via Roma and then back on Piazza della Signoria to have a look at Café Gucci and finally choose to sit at Café Rivoire with a view on the Palazzo Vecchio. It was the right time to taste their famous real thick hot chocolate! 
By 6:30PM, it was time to go back to Ponte Vecchio as I had planned to meet with my sister & brother-in-law at the Cellini's statue on the bridge. We then proceeded to have dinner together at a nearby Italian restaurant they had previously patronized.
A view of the Arno
DAY 4 - 02/06. FLORENCE.
The breakfast room is a clear reminder of this place being an old palace. The ceiling is covered with a flamboyant painting.
I wanted to start my day early in order to visit as many places as possible. I was at the Duomo some time after 9:00AM, but unfortunately, nothing really opens till 10:00PM. I also wanted to climb the stairs up to the top of the Campanile but I was not able to purchase a ticket just for the view. Consequently, I changed my plan and started my walking morning tour :
Palazzo Medici-Riccardi
Palazzo Medici Riccardi (15th-century)
Cloister of San Lorenzo (free, but had to wait till 10AM to purchase a ticket to visit the vault and get inside the basilica.
Basilica San Lorenzo designed by Brunelleschi; and seeing, in particular, the old Sacristy (Segrestia Vecchia) and the two bronze pulpits in the nave (15th-c), all due to Donatello.
The Medicis Chapel (Capelle Medicee), resting place of 49 Medicis, where some tombs were made by Michelangelo.
San Lorenzo Market.
Then, it was time to start walking back to the riverbank. I stopped for coffee at Palazzo Strozzi.
Mercato Nuovo in a 16yh-century open loggia having Il Porcellino, a bronze statue of a wild boar.
Continuing past Ponte Vecchio on Via Guicciardini till Piazza dei Pitti, where I sit for lunch
Galleria Palatina
away from the rain with a huge Caesar salad.
Meet my sister & brother-in-law for a long afternoon visit of Palazzo Pitti.
Galleria Palatina : a captivating museum in the former grand palace of the dukes of Tuscany – paintings of Fra' Filippo Lippi, Botticelli, Raphael, Caravaggio, Titian, to name only just a few.
Glimplse of Giardino di Boboli (Boboli Garden).
Then drink on the open terrace of Hotel Continentale on the other side of Ponte Vecchio with an awesome view of Firenze, the Arno, Ponte Vecchio and the surrounding countryside hills of Tuscany.
My sister and her husband come to visit the old palace where Hotel Paris is now is.
Taxi and dinner at their hill resort, Villa Belvedere.

Evening walk to Santa Maria Novella and then the old historic area as far as the Arno.
Night view of the Arno, Florence
Panoramic view on the Arno & Ponte Vecchio
DAY 5 - 03/06. FLORENCE to SIENA.
Another great breakfast under the painted vault of Hotel Paris. Taxi ride to Villa Belvedere after checking
View from Villa Gloria
out. Lovely drive from Florence to Siena (56km) and installation at La Loggia Villa Gloria among the rolling hill of the Chianti classico vineyards.
Florence was at the heart of the Renaissance in a valley. Siena is a medieval city on top of a hill. It is also a UNESCO World Heritage site, home of Pope Pius II and of 'Banca Monte dei Paschi di Siena', the world's oldest bank.
Another busy day visiting the following sites:
Duomo facade
The Duomo (1215 to 14th-century).
Museo Civico housing many artists of the Sienese school using secular subjects instead of the regular religious ones.
- the Sala del Risorgimento (Unification of Italy) with paintings of Vittorio Emmanuele II.
- the Sala di Balia (Room of Authority) with paintings of Pope Alexander III.
- the Vestibolo (Vestibule) with a bronze she-wolf, symbol of Siena.
- the huge Sala del Mapamondo (Hall of the World Map) showing Simone Martini's
Il Campo view
Maesta (Virgin Mary in Majesty, 1315).
- the Sala dei Nove (Hall of the Nine), showing allegories of good & bad Government.
Piazza del Campo (mid-12th century) and its Fonte Gaia (Happy Fountain, 1346)
Palazzo Communale (late 13th-century)
Torre del Mangia, its graceful campanile of 102 meters high; I climbed the 500 steps to access to the view on top.
Complesso Musealo Santa Maria della Scala, a former hospital from 13th-century, used as a hospice for pilgrims.
Finally, a charming stroll through the streets of the old city.
Evening dinner at the village of Quercegrossa at 5 minutes' away from the resort.
Piazza del Campo, Siena
DAY 6 - 04/06. SIENA
Pleasant morning breakfast at La Loggia Villa Gloria (2nd day) on another overcast day on the Tuscan country hills of the Chianti Senese region. Then drive back to Siena as we have reserved a full visit of the Opera della Metropolitana di Siena
Duomo facade
starting at 10:30AM. Here are the outlines of the day's visit to the medieval city of Siena :
Chiesa di San Domenico (St. Dominique's Church) on Piazza S.Domenico with a dramatic view of Siena. Inside the church, there is a chapel dedicated to the local Saint Catherine (Cappella di Santa Caterina).
Walk through the medieval streets of Siena as far as the Piazza del Duomo with its outstanding marble cathedral (Duomo). The interior of the cathedral is as unique as its facade with its Floor Panels from the 14th to 16th centuries.
The Libreria Piccolomini has frescoes of Pope Pius II's life with a collection of his books. Pius II
Duomo library ceiling
was a Sienese-born Pope.
Museo dell' Opera del Duomo has a fabulous collection of 12 statues of prophets & philosophers by Giovanni Pisano. But its masterpiece is Duccio di Buoninseana's Maesta (1311) with scenes of the passion of Christ.
The Cripta (crypt) with its murals.
The Battistero di San Giovanni is an unusually large baptistry. Its masterpiece are the bronze panels depicting the life of St. John the Baptist by Lorenzo Ghiberti & Donatello.
Lunch in a small, typical trattoria near the Pinacoteca.
Afternoon's walk through the streets of the Campo (old city) as far as San Bernadino with a stunning view of the hill city of Siena.
Late afternoon break on the way back to the resort at Quercegrossa.
Siena as seen from San Bernadino church


Late afternoon's drive on the hillcrest of the Chianti Senese district as we head towards the old medieval walled city of
Monteriggioni square at sunset
 Monteriggioni between Siena & Florence.
A pleasant stroll through the narrow streets of this small walled village.

Wine tasting and then dinner alfresco on the town square.

DAY 7 - 05/06. SIENA to Le Luc (Var, France).
Early morning breakfast at La Loggia Villa Gloria.
9:30AM - Drive along the hill crests of Tuscany as far as the medieval hill village of San Gimignano.

San Gimignano

S.Gimignano piazza
From a distance, the many high medieval towers (15) of this hill town look like skyscrapers. But this is a beautifully preserved walled city now a UNESCO World Heritage site.
It is pleasant to stroll through the streets of the village. This site attracts many visitors and many local artists have opened shops, bringing life to this old pilgrimage relay on the road to Rome. The main attraction is its Cathedral (the CollegiataPiazza del Duomo) and the nearby city square with a well in the center. Some places offer a great view on the surrounding Tuscan countryside. 
12:30PM - On the road again towards southern France.
Before bypassing Pisa, we stop on a country hill for a picnic with a fabulous 360º panorama over the hills of Tuscany.
Picnic view over the hills of Tuscany
From Siena to Provence
There is a lot of traffic on the expressway to La SpeziaGenovaCarrara (with a stunning view on the marble quarries) and finally the Italian Riviera to San Remo & Ventimiglia.
After MonacoNice & Cannes we arrive at about 8:30PM at the country villa of my brother-in-law near the village of Flassans in the Var.

DAY 8 - 06/06. Le Luc to ARLES.
Country breakfast at the villa, then last drive to Arles where my sister & I arrive before noon.
Back home for a week.

DAY 9 & 10 - 07, 08/06. ARLES.
Place Antonelle, La Roquette

Place de l'église at Clermont l'Hérault, in Languedoc
Morning in the province of Languedoc for a medical appointment.
Then back to Arles.

DAY 12 - 10/06. ARLES
Evening country sky

DAY 13 - 11/06. LE GRAU DU ROI.
Drive across the Camargue area to spend the day at the seaside resort of Le Grau du Roi in Languedoc.

DAY 14 - 12/06. ARLES.
Afternoon's visit at the Van Gogh exhibition at the Fondation Van Gogh d'Arles
Van Gogh Foundation

DAY 15 & 16 - 13-14/06. ARLES.
Townhouse front
Partly cloudy sky over Provence but bright sunny day over Rome-Fiumicino.
The ALITALIA flight to Rome [FCO] was 40' late but it took 55' for the A320 to get to Fiumicino Airport.
Now, in transit at Fiumicino Airport waiting for the second leg of the trip to Doha [DOH] at T5 Le Anfore business lounge, a privilege of QATAR AIRWAYS frequent flyers.
Flying again aboard the new the B787-8 Dreamliner on this sector.
The flight leaves Fiumicino on time. I was given a seat window on the first row with no one next to me, making the flight more comfortable. The aircraft keeps flying along the coast all the way down to Sicily. Going eastwards is always faster. We arrive at night at Doha after a 4h30min smooth flight. 
Dreamliner at FCO
DAY 18 - 16/06. DOHA [DOH] to BANGKOK [BKK]
Transit at Hamad International Airport again and a rather brief relaxing time at the Qatar Airways frequent flyers' lounge.
Last leg of the trip back to Thailand on my favorite aircraft, an A380-800. Front row window again, with nobody next to me and another personal welcome back from the cabin attendant as a regular frequent flyer customer. This flight provides a snack after take-off and a full breakfast before landing. The journey takes 6h20min after a slightly bumpy flight over India and the ocean due to the monsoon season. Bangkok is now fully installed in the annual rainy season.

Amazingly, there are not too many passengers at this time of day at Suvarnabhumi Airport. So, going through the immigration is a real piece of cake today. 30min later, I am out after collecting my bag!
From MRS to BKK via FCO & DOH

- End of a 2-week's trip back to Europe -

Monday, May 23, 2016

Les Quais du Rhône à Arles

Le Rhône à Arles vu du quartier de Trinquetaille
Il existe des villes qui tournent ostensiblement le dos à la mer. D'autres encore oblitèrent l'existence du fleuve qui les traverse. Ainsi en est-il d'Arles-sur-Rhône, haut lieu culturel et historique du sud de la France.
À cette étape de son cours, le Rhône, né dans les Alpes de la Suisse romande, démarre son delta, à quelques encablures au nord-ouest de la ville. Le quartier de Trinquetaille, sur la rive droite, se situe à la pointe de ce delta. Le fleuve se sépare en Petit Rhône et Grand Rhône. Cette île fluviale prend alors le nom de Camargue. Cette formidable réserve naturelle jalonne la route des migrations ornithologiques de l'Afrique à l'Europe. C'est à Arles aussi que le cours du Grand Rhône devient le plus large dans un méandre séparant les deux rives de la ville. La rive droite est celle du quartier de Trinquetaille ; la rive gauche, appartient à la cité historique, classée par l'UNESCO en 1981 sur la liste du patrimoine mondial de l'humanité pour ses « monuments romains et romans ».

« La Petite reine des Gaules »

À l'instar de Marseille, dont elle a partagé le titre de « capitale européenne de la culture » en 2013, la Ville d'Arles est l'une des plus vieilles cités de l'Hexagone. Son histoire remonte à 2 500 ans, avant même la conquête romaine.
Buste de César
Les Ligures peuplaient la région quand les navires phéniciens remontaient déjà le fleuve pour y commercer. Elle est cité grecque au Ve siècle av.J,-C. L'empereur romain
Jules César fonde la cité d'Arelate ('la ville des marais') en 46 av.J.-C. Le philosophe Sénèque (né à Cordoue vers l'an 4 av. J.-C. et mort à Rome en 65 ap. J.-C.) eut pour épouse Pauline, originaire d'Arles. La colonie romaine deviendra la première capitale romaine des Gaules, avant Nîmes et Lyon. Le Rhône toujours
Le chaland romain
offrait à la flotte romaine un accès direct depuis la Méditerranée, permettant ainsi d'éviter la cité phocéenne de
Massilia (Marseille). Les récentes découvertes archéologiques en témoignent : un magnifique buste dit être celui de l'empereur César (2007) et la remontée d'un chaland romain (2011), font aujourd'hui partie des collections du Musée de l'Arles antique. Comment ignorer alors cet héritage romain jalonné par une succession d'empereurs illustres comme Auguste ou Constantin Ier, dont le fils, Constantin II, est né à Arles ? Quant à la Vénus d'Arles, léguée par la ville au Roi-Soleil au XVIIe, elle fait partie des collections antiques exposées au Musée du Louvre. Arles est après Rome, le lieu abritant le plus grand nombre de monuments romains.
Musée de l'Arles antique
Le fleuve continue à perpétrer la renommée de la ville au Moyen Âge. Le Christianisme transforme
'Les Alyscamps' de Paul Gauguin
peu à peu la cité en un haut lieu religieux, siège d'un prestigieux évêché. Une voie relie la cathédrale / basilique de Saint-Trophime à Saint-Jacques de Compostelle en portant le nom de « route d'Arles ». Au XIIe siècle, l'empereur Frédéric Barberousse épouse une Arlésienne et se fait sacrer roi d'Arles en 1178. Le cimetière des Alyscamps devient ainsi un lieu saint propice aux sépultures. Des cadavres descendaient alors le Rhône dans le seul but d'être collectés pour reposer chrétiennement aux Alyscamps.
En Arles, où sont les Aliscans,
Quand l'ombre est rouge, sous les roses,
Et clair le temps,
(Poème de Paul-Jean Toulet, 1867-1920)

On comprend pourquoi la ville détient la deuxième collection de sarcophages paléochrétiens au monde après celle des musées du Vatican.
Blason d'Arles
Le blason de la Ville d'Arles révèle un triple héritage historique emprunté à son histoire. On y distingue l'étendard des légions romaines surmonté de l'inscription 'CIV.AREL' (Civitas Arelatensis). Le sommet de la bannière porte le monogramme grec du Christ (XP, Χριστός). L'emblème du lion est encore plus significatif. Il fut un don de Venise, pour sceller son rapprochement avec Arles. Or le lion de Saint-Marc est l'emblème de la Sérénissime, puissance maritime incontournable. Le bleu et le jaune sont les couleurs de la ville : le bleu évoque le ciel et l'or celui de l'éclat du soleil. Le peintre Van Gogh en fit ses couleurs favorites par le hasard du destin.
Si le fleuve demeure l'élément vital, la ville lui tourne curieusement le dos. Ceci s'explique peut-être par le flot tumultueux du Rhône dont certaines inondations ont laissé des souvenirs impétueux. Il est vrai aussi que le mistral vent violent et glacial en hiver s'engouffre de toute sa force dans la vallée du Rhône. Pourtant, est-ce bien suffisant pour expliquer ce rejet quand tant d'autres villes honorent les bienfaits du fleuve qui les arrose ?

Arles, ville d'art et de culture.

La Ville d'Arles n'a d'autre atout que d'être une cité d'art et de culture. Au fil des ans, elle est devenue une destination touristique et culturelle de première importance.
La Place de la Mairie
La renommée n'est pas seulement due au prestige de l'héritage historique. Une succession étonnante d'artistes de tous bords y a vu le jour ou est venue s'y établir.
Natif du Pays d'Arles, Frédéric Mistral (Maillane, 1830-1914), prix Nobel de littérature (1904), choisit la ville pour y créer le musée Arlaten, dédié à la culture provençale. Alphonse Daudet (1840-1897), depuis son moulin de Fontvieille, aux portes de la ville, inspira Georges Bizet (1838-1975) pour son « Arlésienne » (1872), dont d'ailleurs la renommée du costume n'est plus à faire. Yvan Audouard (1914-2004), écrivain et chroniqueur au Canard Enchaîné, perpétuera cette tradition provençale faite de contes et d'humour. Patrick de Carolis (né en 1953), autre Arlésien, écrira une histoire de la Provence du XIIIe siècle, dans « Les Demoiselles de Provence » (Plon, 2005). On pourrait également mentionner Michel Tournier (1924-2016), co-fondateur des Rencontres d'Arles ou bien le Belge Hubert Nyssen (1925-2016), écrivain, fondateur des éditions Actes Sud.
Une succession non moins florissante de peintres illustre le rayonnement culturel de la ville.
Les Arènes romaines
Jacques Réattu (1760-1833) fut le lauréat du grand prix de Rome en 1790. L'Espagnol Pablo Picasso (1881-1973), grand aficionado, venait fréquemment assister aux corridas données dans les arènes d'Arles. C'est d'ailleurs en ce lieu emblématique, mémoire vivante du culte méditerranéen antique du taureau, qu'il y rencontra le photographe Lucien Clergue (1934-2014). Picasso légua par la suite une série de dessins à l'encre au musée Réattu. Théo Rigaud (1915-1985), peintre méconnu, fut mon professeur de dessin en même temps que le mentor de Christian Lacroix (né en 1951) au lycée Mistral d'alors. Citons, également le peintre arlésien Pierre Montagnier (1915-2007) dont j'ignorais les talents lorsque je l'ai connu en tant que décorateur au service de mes parents. Parmi les peintres qui ont rendu célèbre la ville, l'hommage le plus illustre est dû au peintre
'La Nuit étoilée', Vincent Van Gogh
post-impressionniste Vincent Van Gogh (1853-1890). Nul autre n'a su rendre hommage au Rhône comme dans 'La nuit étoilée', où le bleu et le jaune dominent sur un jeu de clair-obscur. Paul Gauguin (1848-1903), son ami, y fit un séjour en nous léguant une toile peinte aux Alyscamps, parallèlement à celle de Van Gogh. Il y eut aussi les frises des farandoles d'Arlésiennes peintes par Léo Lellé (1872-1947) ; celles également de la contemporaine Danielle Raspini.
Par ailleurs, la ville a inspiré d'autres artistes, d'autres célébrités. Elle est la patrie de deux grands couturiers : Louis Féraud (1920-1999) et Christian Lacroix (né en 1951). Côté musique, elle est le port d'attache du groupe gitan des « Gipsy Kings » ou encore celle de la chanteuse Anne-Marie David (née en 1952), grand prix de l'Eurovision 1973 pour le Luxembourg. Jean-Pierre Autheman (né en 1946) est un auteur de BD également arlésien. Signalons également Jeanne Calment (1875-1997), cette Arlésienne de 122 ans, qui était devenue la doyenne des Français et qui se souvenait encore de la présence de Van Gogh dans la cité rhodanienne.
Quai du Rhône,
musée Réattu
Arles est surtout devenue la capitale mondiale de la photographie, grâce à
Lucien Clergue, associé à Jean-Maurice Rouquette (né en 1930), historien et ancien conservateur des musées et à Michel Tournier, lauréat du Prix Goncourt. Tous les plus grands maîtres du 7ème art sont alors venus animer les RIP d'Arles (Rencontres Internationales de Photographie) : Ansel Adams, André Kertész, Cartier-Bresson, Eugene Smith, Man Ray, Ralph Gipson, Robert Doisneau, Brassaï, Lartigue...Cette renommée internationale a conduit la ville à devenir le siège de l'École Nationale Supérieure de la Photographie (ENSP). L'assise culturelle s'affirme encore lorsque les éditions Actes-Sud font d'Arles leur siège, bientôt suivies par Harmonia Mundi et les éditions Picquier qui portent la marque des écrivains asiatiques. Et comme en été la ville s'inscrit dans le triangle des festivals des
Maquette de la tour Gehry
trois A (Aix, Arles, Avignon), sa renommée n'est désormais plus à faire. La construction d'un nouveau centre culturel construit par le célèbre architecte américano-canadien Frank Gehry (né en 1929) à la demande de Maja Hoffman (née en 1956), mécène, héritière d'un industriel suisse, Luc Hoffmann, devenu un naturaliste camarguais renommé, s'annonce comme un événement culturel majeur pour le futur de la ville. Quant à la Fondation Van Gogh, elle s'efforce depuis quelques années de promouvoir et de réhabiliter l'œuvre du peintre pour qui la ville et la région constituent l'essentiel de son inspiration artistique.
Fondation Van Gogh
Le chaînon manquant.

Or, il manque toujours à la ville une dimension supplémentaire pour lui apporter un souffle
Rue du Vauxhall
économique perdu. C'est un peu comme si l'inspiration suscitée par la vie culturelle, n'offrait pas d'équivalent dans le domaine économique. Par manque d'imagination ou de conviction ? Elle a pourtant été celle de deux hommes politiques :
Henri Guaino (né à Arles en 1957) et Michel Vauzelle (né en 1944) , député maire, ancien ministre et ex président de la région PACA.
Malgré son patrimoine culturel et touristique, Arles n'a pas une capacité hôtelière suffisante pour loger un grand nombre de visiteurs. Ils viennent donc souvent y passer une journée faute de pouvoir y trouver un lieu de séjour hôtelier. Aucune grande chaîne d'hôtels ne s'y est implantée. Et nul n'est besoin de construire des tours qui viendraient dépareiller le paysage. Les architectes d'aujourd'hui sont suffisamment ingénieux pour concevoir des constructions qui se fondent dans le paysage. On pourrait aussi envisager la création d'un centre de conventions internationales pour alimenter l'économie locale de manière continue. Il suffirait aussi d'instaurer une politique publicitaire multilingue où l'ensemble de ses villes jumelles (dix au total) pourraient en devenir les premières bénéficiaires. L'élection périodique et culturelle d'une « Reine d'Arles » remplit ce rôle à merveille. À l'heure d'Internet et de la globalisation, l'activation des médias est devenue une réalité incontournable. Chaque fois que je reviens dans la ville, je suis atterré par le manque de services WiFi dont peuvent bénéficier les visiteurs étrangers. Car Arles a besoin d'innover dans tous les domaines. Pourquoi par
'Le Pont Langlois', de Vincent Van Gogh
exemple ne pas instaurer un réseau de service de location de bicyclettes ? Combien de touristes aimeraient-ils aller jusqu'au Pont de Langlois, mais ne peuvent le faire car il n'existe aucun transport public pour s'y rendre ?
Pis encore, Arles continue d'ignorer son espace fluvial. L'ancien Grand Prieuré de l'ordre de Malte, devenu musée Réattu, est l'une des rares constructions s'ouvrant en partie sur le Rhône. Henri Ciriani, architecte du nouveau musée de l'Arles antique (1995) a édifié un superbe édifice bleu qui ne possède aucune ouverture sur le Rhône. Le jardin romain qui le jouxte pourrait avoir un balcon sur le fleuve, mais là encore il n'en est rien ! Comment est-il possible qu'aucun café-terrasse n'ait pu voir le jour sur l'une ou l'autre des rives du fleuve ? Certes, il existe bien quelques croisières fluviales dont Arles constitue la destination finale. Mais pourquoi ne pas inciter la création d'une promenade fluviale destinée aux visiteurs régionaux ou de passage ? Et surtout lorsque les Rencontres photos et le festival battent leur plein de participants ! Il existe une péniche-restaurant, coté Trinquetaille. Alors pourquoi ne pas ouvrir une péniche bar ? C'est bien pourtant ce que notre voisine beaucairoise a fait sur son canal. Arles n'a pas les dimensions de Lyon, mais l'aménagement des quais du Rhône devrait servir d'exemple à imiter. L'argument du mistral ou des crues n'est pas suffisant. Ce pourrait être une création saisonnière, dans un premier temps.
Autre exemple frappant : les quais du Rhône viennent d'être entièrement restaurés pour éviter toute crûe soudaine dévastatrice. L'une des dernières publications du magazine municipal vantait le fait « qu'on pouvait désormais se promener à pied (ou à vélo) de la gare au musée de l'Arles antique. Belle réalisation, certes ! Pourquoi alors ne pas avoir imaginé d'y ajouter quelques bancs, des espaces verts, des affiches de grands photographes célèbres ou de leurs œuvres, des peintures de Van Gogh sur les parois, quelques buvettes amovibles, quelques points de restauration ? Non seulement beaucoup d'Arlésiens y viendraient, mais aussi des visiteurs des villes voisines, des touristes. Et si le problème sécuritaire constituait un handicap, il suffirait d'installer un réseau de surveillance électrique, patrouillé par l'escadre vélocipède de la police municipale déjà existant. Le Rhône est là, prêt à contribuer à redonner un souffle de vie. Le paysage naturel ne semble pas avoir inspiré l'imagination de nos gouvernants. Quant à imaginer ajouter une rampe pour piétons et vélos sur les piliers du pont détruit pendant la Seconde Guerre mondiale, afin de franchir le Rhône depuis les quais de la gare jusqu'à Trinquetaille, cela appartient encore au domaine du rêve ! Hélas, on oublie trop vite que ce sont les rêves qui ont souvent transformé le monde. « I have a dream.... » (Martin Luther King).

L'aéroport de Marseille-Provence a décidé de transformer son look pour améliorer ses services d'accueil. Les responsables ont eu l'idée de prendre en compte la vision des passagers et de la tendance mondiale en matière d'accueil aéroportuaire. Pour cela, ils ont créé un espace de vote en ligne destiné à la sélection d'un choix collectif de propositions. C'est un bel exemple de démarche innovante. Sans surprise, on y découvre l'enthousiasme d'un public engagé de manière collaborative dans une action publicitaire destinée à la création future d'un nouvel espace public où tout un chacun aura eu la chance d'y apporter sa contribution. C'est aussi une manière intelligente de fidéliser les futurs passagers. C'est exactement ce dont la belle ville d'Arles aurait besoin en ayant comme autre objectif culturel et économique d'aménager les quais flambant neufs du Rhône. Une réflexion locale apporterait vraisemblablement une foule d'idées créatives conçues dans un esprit de collaboration équitable et écologique, laissant ainsi une opportunité aux jeunes et aux moins jeunes qui désertent la ville, faute d'emplois et d'idées.

Expatrié, mais ayant toujours ma résidence à Arles, mon opinion exprime une vision extérieure dont le but est de secouer l'inertie et le manque de dynamisme dans une ville semblant se laisser porter par une destinée économique dont elle ne maîtrise plus les données. Grave erreur, car la manne du tourisme et de la culture existe bien. Il suffirait tout simplement de s'y atteler tout en essayant de jouer la carte d'un éco-tourisme équitable. Il est fort probable qu'une telle démarche génère un sang nouveau qui pourrait être soutenu financièrement par des associations ou par des établissements publics et privés.

Christian Sorand,
Quai du Rhône à Trinquetaille

Quai du Rhône, coté ville ancienne
Quai du Rhône, coté La Roquette
Le Rhône vu du Pont de Trinquetaille

Lever du soleil sur le Rhône